Las iguanas repetidamente agotan y luego vuelven a crecer huesos durante y después de los momentos de estrés alimentario.

Introducción

Casi dos siglos después de la reveladora visita de Charles Darwin, las islas Galápagos continúan abriéndonos los ojos a la capacidad de la naturaleza para adaptarse a condiciones inusuales y extremas.

Las iguanas marinas del archipiélago (Amblyrhynchus cristatus) dependen casi por completo de especies de algas rojas y verdes para alimentarse, que buscan en las zonas intermareales, trepando por las rocas o buceando en el mar. La disponibilidad de sus algas preferidas puede cambiar dramáticamente y repetidamente durante la vida de las iguanas. Cuando los fenómenos meteorológicos de El Niño aumentan la temperatura y la entrada de agua dulce en el océano, interrumpen las corrientes que normalmente traen agua rica en nutrientes desde las profundidades del océano y fomentan el crecimiento de las algas preferidas de la iguana. Durante estos eventos muchas iguanas mueren de hambre. Sin embargo, muchos otros sobreviven, debido a un inesperado y notable .

La estrategia

Cuando la fuente de alimento de la iguana disminuye, muchas iguanas se vuelven más pequeñas, hasta en un 20% de su longitud normal. Al disminuir de tamaño, las iguanas aumentan el beneficio relativo del alimento disponible. En animales más grandes, una mayor proporción de las calorías de los alimentos solo se destinan al mantenimiento de la biomasa existente, dejando menos para actividades energéticas (como la búsqueda de alimento). Las iguanas más pequeñas se alimentan de manera más eficiente que las iguanas más grandes.

Debido a que el cartílago y el tejido conectivo solo representan alrededor del 10% de la longitud del cuerpo, parece que el encogimiento de las iguanas también se debe a la pérdida de tejido óseo. Además, cuando el suministro de alimentos aumenta nuevamente, las iguanas recuperan su longitud original, aparentemente reconstruyendo rápidamente sus huesos. Los científicos aún no entienden los procesos fisiológicos por los cuales ocurren estos cambios, solo que lo hacen.

Las posibilidades

En un mundo incierto, cambiar el tamaño para adaptarse a los recursos disponibles es una estrategia de diseño útil. En la actualidad, las ciudades se enfrentan constantemente al desafío de la construcción insuficiente o excesiva, por ejemplo, lo que genera un impacto ambiental innecesario y cambios drásticos en cosas como los precios de la vivienda. Imagínese si los puentes aumentaran de tamaño durante las horas pico, o si los hoteles disminuyeran en tamaño y uso de energía con una disminución en la ocupación.

De manera menos abstracta, la aparente capacidad de las iguanas marinas para regenerar el tejido óseo podría tener importantes lecciones de valor para las mujeres posmenopáusicas y las personas mayores que sufren de osteoporosis, así como para los astronautas que pasan períodos prolongados en el espacio.

Imagen: Gabriel A. Monteiro /

Iguanas marinas en las islas Galápagos. agosto de 2008.

a black iguana with green and gray spines stands on a black volcanic rock
Imagen: Geschenkpanda / Pixabay / Uso gratuito no comercial

Una iguana marina se yergue sobre una roca, su cuerpo parece alargado, pero puede encogerse bajo diversas circunstancias.

Última actualización 18 de agosto de 2016