La estructura de la hoja del helecho acuático Salvinia retiene una capa de aire cuando se sumerge en agua debido a los pelos resistentes al agua que poseen puntas que atraen el agua.

El helecho de agua flotante, Salvinia, es una planta única que retiene bolsas de aire seco cuando se sumerge por completo en el agua. Esta capacidad, que proporciona flotabilidad a la planta, se debe a la estructura superficial de sus hojas.

Las hojas del helecho de agua están cubiertas de pequeños pelos agrupados para parecerse a batidores de cocina de alambre en miniatura. Cada cabello está recubierto de cristales de cera hidrófobos (repelentes al agua) desde la base hasta la punta. La punta de cada cabello carece de cera hidrofóbica y es hidrofílica, lo que significa que atrae moléculas de agua. Son estas puntas hidrofílicas las que ayudan a retener bolsas de aire cuando la planta está sumergida. Permiten atrapar una fina capa de aire entre la superficie de la hoja y el agua que atraen.

La forma de batidor maximiza el área de superficie entre los cabellos individuales, proporcionando más espacio para que las moléculas de agua se "asienten". Estas moléculas de agua se fijan en las puntas de los cabellos, lo que reduce el impacto de las inestabilidades en el agua circundante. Al tener una gran superficie de pelos hidrofílicos, el agua forma un límite que ayuda a reducir la resistencia a medida que la planta se mueve en el ambiente fluido al crear una menor interacción agua-planta entre los pelos.

Esta combinación de parches hidrofílicos sobre superficies hidrofóbicas se conoce como el “Efecto Salvinia”. Es responsable de retener una capa de aire bajo el agua sobre las hojas del helecho hasta por varias semanas.

Este resumen fue aportado por Ashley Meyers.

Última actualización 24 de agosto de 2017