Las represas de castores permiten que las cenizas de los incendios forestales se asienten, manteniendo limpias las áreas río abajo.

Introducción

Medio millón de acres es un área cuyo tamaño es difícil de comprender. Más grande que docenas de países del mundo, ese es el tamaño de la franja de área forestal quemada en la cuenca superior de Klamath en el incendio Bootleg en 2021, uno de los incendios forestales más grandes en la historia de Oregón. La región alberga varias especies amenazadas y en peligro de extinción que no se encuentran en ningún otro lugar del mundo, como el búho moteado (Strix occidentalis caurina). La quema inicial es sólo la primera fase de la amenaza a las especies que viven allí.

Después de un incendio forestal, la inmensa cantidad de escombros carbonizados que se escurren hacia los cursos de agua plantea una segunda fase de amenaza, especialmente para las especies acuáticas. De hecho, el hábitat acuático en gran parte de la cuenca del Alto Klamath quedó tan obstruido por la ceniza que las poblaciones de peces prácticamente desaparecieron. Y, sin embargo, en algunas zonas de la cuenca, los cursos de agua permanecieron limpios, libres de hollín y llenos de peces, como el pez volador en peligro de extinción (Chasmistes brevirostris), y el tonto de Lost River (Deltistes luxatus).

La estrategia

Los biólogos de vida silvestre descubrieron que los árboles y otra vegetación de la cuenca sobrevivían en un tipo particular de área: alrededor de las represas de castores. Además, descubrieron que los cursos de agua debajo de las presas estaban limpios y llenos de peces. Lo que parece haber sucedido es que la escorrentía del incendio se depositó en los estanques de los castores, manteniendo saludables los cursos de agua río abajo. Se han realizado observaciones similares después de los incendios forestales no sólo en Oregón, sino también en otros estados del oeste, incluidos Colorado, Wyoming, California e Idaho.

Se ha descubierto que el sedimento aguas abajo de las represas de castores es sólo aproximadamente un tercio del que hay aguas arriba. Los estanques de castores crean santuarios que ayudan a los ecosistemas forestales a recuperarse de las perturbaciones, y los peces río abajo que su trabajo protege a su vez mantienen las poblaciones de castores del bosque.

Esta dinámica recíproca ha estado en juego durante al menos los últimos 20 millones de años, desde que los castores modernos aparecen en el registro fósil.

Las posibilidades

Comprender mejor la dinámica de los ecosistemas a largo plazo permite a los administradores de la vida silvestre planificar el mantenimiento de los paisajes, algo más importante que nunca en los regímenes de perturbación de un mundo que cambia el clima. Reconocer el papel de las represas de castores a la hora de hacer que los bosques sean más resilientes también ha dado lugar a acciones específicas más allá de la protección de las poblaciones de castores. Por ejemplo, los administradores de vida silvestre instalan cada vez más muros de vegetación a lo largo de los arroyos, o “análogos de represas de castores”, antes de las lluvias primaverales en áreas quemadas por incendios forestales el verano anterior.

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Última actualización 11 de septiembre de 2023