Las copas de los bosques crean microclimas donde crecen decenas de miles de otras especies de plantas.

Introducción

Mirar hacia el cielo mientras se está en medio de un bosque revela la maravilla del dosel, el “piso superior” del bosque, donde las hojas de las copas de los árboles filtran la luz, atemperan los vientos e intercambian gases con la atmósfera. El dosel de un bosque es la suma de las copas de los árboles, incluidas las ramas, las ramitas, las hojas e incluso el aire que flota en el medio.

Sin embargo, desde el suelo, uno no puede apreciar la historia completa del dosel: es un lugar donde miles, tal vez millones, de especies han evolucionado, muchas de las cuales nunca tocan tierra. Los científicos conocen desde hace mucho tiempo esta diversidad, pero no fue hasta la década de 1980, cuando se inventaron equipos de acceso potentes y asequibles, que realmente comenzó nuestra comprensión del dosel. Equipos como la balsa del dosel, una plataforma de red que un globo de aire caliente baja hasta la parte superior del dosel, fue una de varias innovaciones que ayudaron a responder la pregunta de cómo llegar allí para que los científicos pudieran comenzar a preguntarse cuánto es viviendo allá arriba

La estrategia

El clima determina el tipo de bosque. Los bosques tropicales crecen cerca del ecuador cálido, los bosques boreales dominan las frías latitudes del norte y los bosques templados existen en el medio. Aunque el clima afecta a las plantas que prosperan en el dosel superior, los microclimas creados por los doseles son los que provocan la diversidad de plantas dentro de ellos. Las marquesinas absorben la energía del viento, el calor, la luz solar y reciclan gases como el vapor de agua, el oxígeno y el dióxido de carbono, todos los cuales promueven diferentes microclimas. La luz, la temperatura, la humedad y los nutrientes disponibles varían, incluso a escala de hojas individuales, lo que permite que las plantas encuentren focos donde las condiciones se adapten a sus necesidades específicas.

Illustration showing microclimates within a tree canopy
Imagen: Mesa Schumacher / Copyright © - Todos los derechos reservados

La luz, la temperatura, la humedad y los nutrientes disponibles varían a lo largo del dosel de un bosque, lo que permite que una comunidad diversa de plantas encuentre focos donde las condiciones se adapten a sus necesidades específicas.

En un bosque de montaña en Ecuador, un estudio encontró hasta 109 especies de plantas distintas en un área de ramas no más grande que un patio trasero. Estas eran todas epífitas, plantas no parásitas que crecen posadas sobre otras plantas. Las epífitas recolectan agua y nutrientes no de la planta de soporte en sí, sino de su entorno, echando raíces en una sustancia similar al suelo formada por hojas en descomposición, heces de animales y otros subproductos del dosel.

Algunas epífitas son plantas vasculares (como los propios árboles), con tejido especializado para transportar agua y minerales. Los pisos superiores de los bosques proporcionan un hábitat para al menos 24,000 XNUMX especies de epífitas vasculares, incluidos tipos de plantas suculentas, helechos y orquídeas. El ecosistema del dosel del bosque es tan propicio para que alberga el 10% de las especies de plantas vasculares del mundo.

Epiphyte
Imagen: 57 Andrés / CC BY NC ND - Reconocimiento de Creative Commons + No comercial + Sin derivados

Aunque las epífitas pueden parecer parásitas, no toman agua ni nutrientes de sus árboles anfitriones. En cambio, encuentran nichos para recolectar alimento de su entorno.

Tree with epiphytes and an orchid
Imagen: andreas felipe / CC BY NC ND - Reconocimiento de Creative Commons + No comercial + Sin derivados

Un tipo de epífita, una orquídea Rodriguezia lanceolata de flores rojas, crece en el centro de este árbol.

Tree with mistletoe
Imagen: tmv_media / CC BY SA - Reconocimiento de Creative Commons + ShareAlike

La próxima vez que te pares debajo del muérdago con la intención de recibir un beso, considera que es un parásito que roba agua y nutrientes de los árboles. Pero recuerda que el comportamiento parasitario es solo otra herramienta evolutiva para la supervivencia.

Tree with moss
Imagen: Eslava v. / CC BY - Creative Commons Atribución únicamente

A diferencia del árbol en el que vive este musgo, los musgos son plantas no vasculares que producen esporas para reproducirse en lugar de semillas. Se clasifican como briófitos junto con sus primos, las hepáticas y los antocerotes.

Se sabe que existen aproximadamente 3,600 especies de líquenes en América del Norte. Son dos organismos (un hongo y un alga) que existen como uno solo.

Las copas de los árboles también albergan epífitas no vasculares, incluidas al menos 10,000 7,200 especies de musgos, XNUMX especies de hepáticas y miles de tipos de líquenes, que en realidad son organismos simbióticos compuestos por hongos y algas.

La diversidad de plantas fomentada por el dosel no termina con las epífitas. Cientos de especies de hemiepífitas también encuentran refugio en las copas de los árboles. Estas plantas habitan en el dosel pero se conectan de alguna manera con el suelo: algunas trepan por los troncos y eventualmente pueden perder sus raíces, mientras que otras brotan en la copa y bajan las raíces al suelo. Los parásitos de las plantas, incluidas 1,400 especies de muérdago, prosperan en algunas copas aprovechando directamente el sistema de agua y nutrientes de un árbol, extrayendo el alimento de sus anfitriones. La diversidad de enfoques para la supervivencia muestra cuán ricos y atractivos pueden ser estos ecosistemas arbóreos.

Las posibilidades

A medida que aprendemos cómo los microclimas del dosel estimulan la biodiversidad, podemos encontrar formas de proteger mejor las especies de plantas amenazadas por el cambio climático y otras actividades humanas. Estamos aprendiendo que imitar microclimas también ahorra energía cuando se aplica a nuestro entorno construido. En lugar de calentar o enfriar un solo objetivo, algunos edificios usan controles zonales. Los elementos de diseño arquitectónico también pueden aprovechar el sol y la sombra con materiales que irradian calor de manera eficiente, toldos para ventanas que enfrían el aire de forma pasiva y orientaciones de edificios que optimizan la calefacción y la refrigeración naturales.

Nuestra mayor comprensión de la riqueza del dosel también puede tener un impacto en la conservación y el manejo sostenible del bosque. Según el Banco Mundial, entre 1990 y 2016, la superficie terrestre mundial cubierta por bosques se redujo en más de 500,000 XNUMX millas cuadradas, lo que equivale a las áreas combinadas de California, Texas y Utah. Tal vez nuestra creciente comprensión de que cada copa de un árbol es un bosque en sí mismo nos impulse a apreciar y proteger mejor los árboles individualmente y el bosque en su conjunto.

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Última actualización el 3 de febrero de 2021