La vie ne se contente pas d'habiter la Terre, elle la façonne, physiquement, à toutes les échelles. Que pouvons-nous apprendre de ses méthodes ?

Ce qui suit est un extrait de "Our Earth, Shaped by Life" d'Olivia Judson, initialement publié sur Temps infini.

Quelques mois après avoir souhaité l'anéantissement s'il devait se tromper [sur sa théorie de la formation des atolls coralliens], Darwin publia son étude sur les vers de terre. À l'époque, le livre était extrêmement populaire, se vendant à 3,500 XNUMX exemplaires le premier mois. Aujourd'hui, cependant, il est peu lu et souvent considéré comme l'après-coup excentrique d'un grand homme dont la vie touchait à sa fin.

Mais ce n'était pas une réflexion après coup. Fidèle à lui-même, Darwin avait étudié les vers de terre pendant des décennies. En novembre 1837, un peu plus d'un an après son retour de son voyage autour du monde, il prononça un bref discours sur les animaux à la Geological Society of London et, quelques années plus tard, il publia un court article à leur sujet. Dans cet article, Darwin décrit plusieurs champs qu'il a visités avec son oncle. Chacun des champs avait, quelques années auparavant (mais personne ne pouvait se rappeler exactement quand), été recouvert d'une couche superficielle de matériaux tels que des cendres. Mais, dans chaque cas, la couche avait mystérieusement disparu. Lorsque Darwin a creusé des trous dans les champs, il a découvert que les matériaux superposés se trouvaient maintenant à une certaine profondeur sous la surface. Son oncle a émis l'hypothèse que cela était dû aux activités des vers de terre. Alors qu'ils creusaient dans le sol, les vers, suggéra son oncle, agissaient comme des charrues au ralenti. Dans l'ensemble, les observations étaient si intéressantes que William Buckland, un éminent géologue de l'époque, a suggéré que Darwin avait identifié « une nouvelle puissance géologique ».

Earthworm in soil
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"On peut douter qu'il y ait beaucoup d'autres animaux qui aient joué un rôle aussi important dans l'histoire du monde que ces créatures humblement organisées." ––Charles Darwin sur les vers de terre

Alors que leur famille commençait à s'agrandir, Darwin et sa femme ont décidé de quitter Londres. Ainsi, en août 1842, quelques mois après la publication de son livre sur les récifs, les Darwin achetèrent une maison à la campagne ; il est venu avec un peu de terre. Peu de temps après avoir emménagé, il a mis de côté une partie de cette terre pour tester l'hypothèse de son oncle. Dès le départ, il s'agissait d'un projet à long terme : Darwin voulait que le champ reste intact pendant de nombreuses années. Dans sa science, comme dans ses réflexions sur le fonctionnement du monde, il a embrassé une vision longue et lente.

Les vers de terre creusent dans le sol en le mangeant; ils grignotent également des matières organiques telles que des feuilles mortes. Pour déféquer, ils remontent généralement à la surface, où ils éjectent, comme le dit Darwin, des "petits tas en forme d'intestin" connus sous le nom de déjections. Sur la base de ses conversations avec son oncle, Darwin soupçonne les vers de labourer le sol, en ramenant de fines particules des profondeurs du sol jusqu'à la surface.

À la suite de ces actions répétées, pensait-il, le sol serait lentement retourné et mélangé. De nouveaux sols seraient soulevés, tandis que les objets à la surface deviendraient saupoudrés de terre et, au fil des années, seraient progressivement enterrés. Pour mesurer la durée d'un tel enterrement, en 1842, juste avant Noël, Darwin fit étaler des morceaux de craie brisée sur le champ qu'il avait réservé. Vingt-neuf ans plus tard, il fit creuser une tranchée à travers le champ. La craie formait maintenant une ligne à travers le sol, à environ 18 centimètres (7 pouces) sous la surface. À partir de là, Darwin a calculé qu'au cours de chacune des années intermédiaires, les vers avaient recouvert le sol d'une couche de terre végétale d'une épaisseur moyenne de 0.56 cm (0.22 pouce). Quelque chose de similaire est arrivé à une rangée de dalles qu'il avait placées en 1843 pour tracer un chemin à travers la pelouse de son jardin. « Pendant plusieurs années, le chemin a été désherbé et balayé ; mais finalement les mauvaises herbes et les vers ont prévalu, et le jardinier a cessé de balayer. Les pierres avaient peu à peu disparu sous l'herbe.

Robin with worm
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Après avoir contribué à façonner la terre, les molécules qui étaient un ver font bien sûr un nouveau progrès, travaillant dans les muscles, les os et les plumes qui transportent les rouges-gorges et leurs poussins de la terre au ciel.

Jamais du genre à se contenter d'un seul élément de preuve, Darwin ne s'est pas arrêté là. Une fois de plus, il a rassemblé une énorme masse de documents, provenant d'autant de sources que possible, pour étayer ses affirmations et écraser les objections potentielles. Il s'est lancé dans des expériences pour voir comment les vers perçoivent le monde. Étaient-ils des créatures de goûts, avec des préférences actives ? Oui, ils aiment grignoter les feuilles de chou, mais dédaignent le thym et la sauge. De plus, les feuilles ne servaient pas seulement de nourriture. Darwin a observé que les vers de terre tapissaient souvent leurs terriers de feuilles, peut-être "pour empêcher leur corps d'entrer en contact étroit avec la terre froide et humide". Il a également compilé un grand nombre d'observations d'autres personnes, faisant appel à l'aide de quatre de ses fils, ainsi que de correspondants dans des endroits aussi divers que l'Inde, l'Australie, le Brésil et le Venezuela.

Une grande partie de ce travail était peu glamour, consistant à collecter et à peser ces petits tas de terre excrétée en forme d'intestin. L'un des efforts les plus vaillants a été fait par sa nièce, Lucy Caroline Wedgwood. Pendant un an, presque quotidiennement, elle a collecté et pesé des déjections de vers de terre dans deux parcelles désignées, chacune d'une taille d'un peu moins d'un mètre carré. Sur la parcelle la moins productive, les vers ont apporté un peu moins de 2 kilogrammes de terre par mètre carré et par an, ce qui semble peu. Mais augmentez ces chiffres dans l'espace et dans le temps, et les résultats deviennent impressionnants. Darwin a estimé que les vers déplacent entre 18.98 et 45.49 tonnes par hectare et par an (7.56 à 18.12 tonnes par acre et par an), selon l'endroit où ils vivent. Il a estimé que, compte tenu des régions d'Angleterre et d'Écosse favorables aux vers, les vers de terre déplaceraient plus de 325 millions de millions de tonnes - dans le langage d'aujourd'hui, c'est 325 billions de tonnes - de terre au cours d'un million d'années.

Japanese woodblock map of the world dating to 1840 by Ryukei Tajima
Image: Cartes anciennes rares de Geographicus / Wikimedia Commons / Domaine public - Aucune restriction

Cette carte japonaise sur bois de 1840 fournit une illustration colorée de l'échelle de la correspondance mondiale de Darwin et des observations scientifiques coordonnées.

Si les vers enterraient des morceaux de craie, Darwin estimait qu'ils enterreraient également d'autres objets tombés sur le sol – pièces de monnaie, bijoux en or, outils anciens. Ce n'était pas non plus la fin de leurs pouvoirs. Par analogie avec les dalles qui s'enfoncent dans son jardin, il soupçonne que les vers peuvent provoquer l'ensevelissement des ruines antiques. En s'enfouissant en dessous, les vers feraient s'effondrer les bâtiments et s'enfonceraient dans le sol; et en ramenant de la terre à la surface, il pensait qu'ils feraient peu à peu recouvrir les ruines. Et c'est ainsi qu'il est allé le découvrir.

Imaginez une chaude journée d'août 1877. Darwin, maintenant, est un vieil homme, la perche sautante depuis longtemps abandonnée. Il a une longue barbe blanche qui le fait ressembler vaguement à un prophète de l'Ancien Testament ou, comme l'écrirait l'un de ses éloges, « un philosophe antique ». Il a parcouru une certaine distance depuis chez lui pour assister aux fouilles des ruines d'une villa romaine découvertes sous un champ dans le Surrey.

Chaque matin, après que l'atrium de la villa ait été fouillé et nettoyé de la terre, Darwin s'est agenouillé pour inspecter le sol carrelé et a trouvé plusieurs petits tas de terre laissés par les vers. Il s'est avéré que les vers étaient sortis par de petits interstices entre les carreaux. En arrachant les moulages frais, Darwin réussit même à surprendre plusieurs vers en train de se retirer dans leurs terriers. D'après ce qu'il a observé sur le site, Darwin a conclu que les vers avaient été les principaux agents d'enterrement. "Les archéologues ne savent probablement pas combien ils doivent aux vers pour la préservation de nombreux objets anciens", a-t-il déclaré.

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Un site similaire à celui visité par Darwin, la Great Witcombe Roman Villa présente désormais des répliques de bâtiments et les fondations restantes de structures anciennes, récupérées de l'action d'enfouissement des vers de terre.

En rassemblant ses résultats, Darwin a montré que les vers de terre ont plusieurs effets importants. Les animaux ne se contentent pas de mélanger le sol en ramenant à la surface des matériaux plus profonds. En grignotant des feuilles mortes et en tirant ces feuilles dans leurs terriers, ils créent également un nouveau sol et l'enrichissent d'un compost nutritif. De plus, au fur et à mesure que les vers de terre se frayent un chemin à travers le sol, ils le broient en particules plus petites, brisant de petites pierres et broyant le sol jusqu'à une consistance plus fine. Les terriers de vers de terre – qui, à certains endroits, peuvent atteindre plus d'un mètre de profondeur – servent également de canaux qui irriguent et aèrent le sol, et facilitent l'enracinement des plantes.

Au fil du temps, ces activités transforment le paysage. Les déjections de vers ne restent pas toujours en place : la pluie, le vent et la gravité conspirent pour déplacer une partie du sol que les vers soulèvent, tendant à l'envoyer vers le bas. En mesurant les déjections de vers avant et après le vent et la pluie sur des pentes de pentes différentes, Darwin a montré que, chaque année, une partie du sol excrété par les vers s'écoule vers le bas. Alors que, d'une année sur l'autre, ce serait un fluage imperceptible, sur plusieurs siècles, cela s'additionne. Ou, comme l'a dit Darwin :

Quand nous voyons une vaste étendue couverte de gazon, nous devons nous rappeler que sa douceur, dont dépend tant sa beauté, est principalement due au fait que toutes les inégalités ont été lentement nivelées par les vers. C'est une réflexion merveilleuse que la totalité de la moisissure superficielle sur une telle étendue ait passé et passera de nouveau, toutes les quelques années, à travers les corps des vers. La charrue est l'une des inventions les plus anciennes et les plus précieuses de l'homme ; mais longtemps avant qu'il n'existe, la terre était en fait régulièrement labourée, et continue encore d'être ainsi labourée par les vers de terre.

Les vers peuvent paraître insignifiants, mais parce qu'ils sont si nombreux, ils sculptent peu à peu les contours du monde.

Visiter Temps infini pour lire l'intégrale « Our Earth, Shaped by Life » d'Olivia Judson.

 

 

À propos de l’auteur

Olivia Judson est biologiste de l'évolution et écrivain. Elle est une ancienne journaliste de The Economist, ancien chroniqueur en ligne pour The New York Times et a publié dans un certain nombre d'autres publications, y compris The Atlantic, Smithsonianet une national Geographic. Elle est l'auteur de Les conseils sexuels du Dr Tatiana à toute la création : le guide définitif de la biologie évolutive du sexe (2002) et récipiendaire d'une bourse 2020 de la John Simon Guggenheim Memorial Foundation. Elle écrit une histoire de la vie et de la Terre et vit à Berlin, en Allemagne.

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Plongez dans le monde des vers et autres créatures du sol et explorez la manière dont ils interagissent avec la Terre et façonnent la face de celle-ci.