Les antennes d'une abeille lui permettent de détecter une variété de signaux, notamment des produits chimiques, de la lumière, des vibrations et des champs électriques. 

Les antennes des abeilles ont le même objectif qu'un nez chez l'homme; ils sont remplis de récepteurs pour les odorants chimiques dans l'environnement et aident l'abeille à sentir le monde.

Les antennes des abeilles mâles sont souvent beaucoup plus longues que celles de leurs homologues femelles. Les antennes mâles ont un segment supplémentaire et les segments eux-mêmes ont plus de longueur. En effet, les antennes mâles sont spécialisées pour capter l'odeur subtile des phéromones femelles. Il a été démontré que certaines ouvrières des abeilles sentent leur reine jusqu'à 60 mètres de distance.

Les récepteurs sur les antennes sont divisés en 4 catégories : plaques, piquets, poils et fossettes. Les plaques sont des récepteurs pour les produits chimiques et la lumière, les chevilles et les fosses sont pour l'odorat et les poils pour le toucher. La disposition des capteurs est très spécifique, avec une touffe de poils pour sentir la texture à l'extrémité des antennes et la majorité des récepteurs liés à l'odorat (appelés plaques de pores) trouvés sur les huit derniers sous-segments. Une abeille mâle peut avoir jusqu'à 100 fois plus de capteurs sur ses antennes qu'une femelle.

Un autre récepteur, l'organe de Johnston, se trouve à l'intérieur des antennes près de la tête. Il détecte les mouvements et les vibrations autour des antennes et a une variété d'applications permettant à l'abeille de juger de sa vitesse, ainsi que de détecter les champs électriques. Les bourdons, par exemple, peuvent utiliser les mécanorécepteurs de leurs antennes pour détecter des intensités de champ électrique aussi faibles que 15.3 Vm-1.

Ces informations sont également disponibles auprès du Collection d'invertébrés de l'Université de Calgary, où il a été organisé dans le cadre d'une étude sur le design inspiré par les abeilles. 

Image: Rob Alexander / CC BY NC - Attribution Creative Commons + Non commercial

Abeille Melissodes rivalis mâle avec des antennes beaucoup plus longues que la femelle. 

Image: Rob Alexander / CC BY NC - Attribution Creative Commons + Non commercial

Une abeille Melissodes rivalis femelle. 

Image: Soraya Villalobos / CC BY NC - Attribution Creative Commons + Non commercial

Une femelle Melissodes confusus. 

Image: Rob Alexander / CC BY NC - Attribution Creative Commons + Non commercial

Un Melissodes confusus mâle, avec des antennes beaucoup plus longues que la femelle. 

Dernière mise à jour 3 avril 2019