Les oiseaux évaluent les menaces externes, leur succès antérieur et le succès des autres pour déterminer où et comment construire leurs nids.

Introduction

D'après vous, que se passe-t-il dans la tête d'un oiseau lorsqu'il construit un nid ? Pensez-vous que c'est un processus insensé, automatique, aussi inné qu'un bébé qui apprend à ramper ? Ou pensez-vous qu'il s'agit d'un processus d'expérimentation et d'apprentissage plus intentionnel et réfléchi ? Des preuves récentes pointent fortement vers ce dernier scénario, avec des implications sur la façon dont les humains tentent d'apprendre aux machines, aux programmes et à eux-mêmes à mener à bien toute activité complexe.

La stratégie

Prenez, pour commencer, le processus de sélection de l'emplacement idéal du nid. Les oiseaux de la même espèce ont tendance à construire leurs nids dans des types d'endroits similaires, de sorte que pendant longtemps les scientifiques ont supposé que ce comportement était génétiquement déterminé. Cependant, des études ont montré que la sélection du site de nidification change considérablement en fonction d'un certain nombre de facteurs tels que la météo, les rencontres avec des prédateurs, les succès passés et ce que font les autres oiseaux de la région.

Dans une étude, lorsque le temps froid s'est installé, les geais pinyon du nord de l'Arizona ont commencé à construire leurs nids dans des endroits plus élevés et plus exposés, où l'augmentation de la lumière du soleil gardait la mère au chaud et aidait à faire fondre la neige autour du nid. Cependant, 25% des geais pinyon ont ensuite cessé de construire des nids dans des sites exposés après de multiples rencontres avec des prédateurs.

De nombreuses espèces, comme les mouettes tridactyles et les pluviers siffleurs, ajusteront leurs sites de nidification d'année en année en fonction de leur propre succès de reproduction. Si un oiseau ne produit pas de jeunes qui survivent jusqu'au stade naissant, l'année suivante, il construira un nid beaucoup plus loin, alors qu'un oiseau qui réussit restera à peu près dans la même zone.

Plus intéressant encore, les oiseaux qui ne se reproduisent pas jetteront un coup d'œil sur les nids de leurs voisins pour les aider à décider où construire ensuite. Une étude a montré que les pluviers siffleurs avec des voisins infructueux choisissaient des sites 34 fois plus éloignés l'année suivante par rapport aux oiseaux avec des voisins prospères.

A robin's eggs in its nest
Image: Ellie_C / Domaine public - Aucune restriction

La recherche démontre que la construction de nids est une entreprise soigneusement réfléchie et en constante adaptation, plutôt qu'un comportement mécanique purement héréditaire.

A piping plover's eggs in its nest on a sandy beach.
Image: Ariel Kallenbach/USFWS / Domaine public - Aucune restriction

Les Pluviers siffleurs ajusteront leurs sites de nidification d'année en année en fonction de leur propre succès de reproduction.

Zebra finch pair sitting in their nest
Image: Guillaume Warby / CC BY - Creative Commons Attribution seul

Diamants mandarins de nidification à la volière de Londres Butterfly House à Syon Park.

Piping plover staring at camera
Image: cado / Domaine public - Aucune restriction

Les pluviers siffleurs qui ne se reproduisent pas jetteront un coup d'œil sur les nids de leurs voisins pour les aider à décider où construire l'année suivante.

Une fois qu'un site est sélectionné, la construction du nid commence et implique un processus décisionnel tout aussi complexe. La couleur, la taille et la solidité des matériaux de construction choisis peuvent toutes être influencées par l'expérience et les observations d'un oiseau. Dans une étude fascinante, des diamants mandarins ont été forcés de construire un nid avec un matériau d'une couleur qu'ils ne préféraient pas. S'ils ont continué à élever des poussins avec succès, l'année suivante, ils ont choisi de construire leur nid à partir de ce même matériau de couleur, bien qu'ils aient à leur disposition d'autres couleurs initialement préférées.

Une autre étude a porté sur la rigidité des matériaux choisis. Les diamants mandarins ont eu le temps de construire un nid d'abord avec une ficelle flexible, puis avec une ficelle plus rigide. Les oiseaux devaient utiliser beaucoup moins de morceaux de ficelle rigides pour construire un nid satisfaisant que lorsqu'ils utilisaient des morceaux flexibles ; par la suite, ils ont montré une nette préférence pour la corde plus rigide.

Le potentiel

De telles recherches plaident en faveur de la construction de nids en tant qu'effort soigneusement réfléchi et constamment adapté, plutôt qu'en tant que comportement mécanique purement héréditaire. Alors que les humains cherchent à adapter les processus fondamentaux de la construction et d'autres domaines aux conditions changeantes, il y a beaucoup à apprendre et à admirer sur les méthodes que les oiseaux ont employées pour réussir. Et cela soulève la question : comment avons-nous appris à construire en premier lieu ?

Dernière mise à jour 12 octobre 2020