Les composés volatils présents dans l'origan détruisent les champignons en décomposant leurs membranes cellulaires.

Introduction

Si vous avez déjà ouvert votre réfrigérateur pour constater que vos produits frais se sont transformés en un gâchis pâteux et moisi, alors vous connaissez le pouvoir destructeur des champignons. Sans une sorte de protection contre ces micro-organismes, des milliers de tonnes de fruits et légumes se gâteraient et seraient gaspillés avant même d'arriver dans nos épiceries. L'origan est devenu une source de puissantes molécules de protection des plantes, produisant des huiles et des vapeurs qui préviennent les infections fongiques et la détérioration des aliments.

Picture of the chemical structure of thymol, one of the active VOCs in oregano
Image: NEUROtiker pour Wikipédia / Domaine public - Aucune restriction

Structure chimique du thymol, l'un des COV actifs de l'origan

Picture of the oregano plant
Image: Hans Linde de Pixabay / Domaine public - Aucune restriction

L'origan est une plante à fleurs de la famille de la menthe.

La stratégie

Il s'avère que l'origan et un certain nombre d'autres plantes (eucalyptus, romarin, thym) ont des mécanismes de défense intégrés pour lutter contre les attaques fongiques. Ceux-ci se présentent généralement sous la forme de molécules messagères présentes dans les fluides de la plante qui s'évaporent facilement dans l'air ambiant. Si une plante est attaquée par un champignon, elle libérera ces « composés organiques volatils » pour alerter les plantes environnantes ; la réception des COV initiera alors les réponses de défense naturelle des plantes environnantes.

Les COV volent des électrons aux molécules lipidiques formant la membrane cellulaire fongique, provoquant la rupture des membranes.

Le mécanisme de défense est lié à la manière dont ces COV interagissent avec les membranes cellulaires fongiques. Il a été démontré que le thymol et le carvacrol, tous deux présents dans l'origan, volent des électrons aux molécules lipidiques formant la membrane cellulaire, provoquant la rupture des membranes. Lorsqu'elles sont appliquées sur les vignes, les huiles essentielles d'origan ont réduit le développement fongique de 95 %. L'origan s'est également avéré efficace pour protéger les plants de maïs, de papaye, de concombre, de courge, de mangue et de tomate.

Le potentiel

Il existe un vif intérêt pour l'utilisation commerciale des COV de l'origan pour la conservation des aliments. Au cours des décennies précédentes, des fongicides synthétiques ont été utilisés pour prévenir la détérioration des aliments. Cependant, ces composés synthétiques ne se dégradent pas facilement dans le sol et les eaux souterraines et peuvent être toxiques pour un large éventail d'organismes. De plus, les champignons peuvent développer une résistance aux fongicides synthétiques, nécessitant encore plus de produits chimiques à appliquer pour être efficaces, ce qui à son tour aggrave les impacts environnementaux. Les huiles essentielles extraites des plantes, en revanche, sont beaucoup moins nocives, car elles ne restent pas longtemps dans le sol ou l'eau, et de très faibles quantités sont nécessaires pour être efficaces.

Plusieurs entreprises travaillent actuellement à l'intégration de COV d'origine végétale dans les emballages alimentaires, comme alternative aux conservateurs artificiels. Une telle innovation pourrait transformer radicalement notre système alimentaire, le rendant moins gaspilleur et moins nocif pour les humains et l'environnement.

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Dernière mise à jour le 16 septembre 2020