Alors que les chauves-souris utilisent des sons aigus et inaudibles pour trouver de minuscules insectes, les oiseaux pétroliers utilisent des sons audibles plus graves pour détecter les murs, les fruits et d'autres gros objets.

Introduction

Vivre dans une grotte dans l'obscurité totale est une superbe stratégie pour un oiseau qui cherche à éviter les prédateurs qui chassent à vue. Mais cela crée un deuxième dilemme de survie : comment éviter les collisions débilitantes avec les murs, les plafonds et d'autres oiseaux ?

L'oiseau pétrolier a une bonne solution, littéralement. Habitant des forêts d'Amérique du Sud et de Trinidad, ce grand oiseau dort et niche dans des grottes et émerge la nuit pour se nourrir de fruits dans les arbres voisins. Tout en trouvant son chemin dans l'obscurité profonde d'une caverne - et parfois lorsqu'il se nourrit par une nuit sans lune - l'oiseau contracte son système respiratoire d'une manière qui lui permet d'émettre des rafales rapides de clics audibles. Les ondes sonores rebondissent sur les objets, retournant aux oreilles de l'oiseau d'une manière qui lui permet de déterminer la taille et l'emplacement des objets et ainsi d'éviter de les percuter.

La stratégie

Contrairement aux chauves-souris, qui utilisent des ultrasons à courte longueur d'onde pour détecter de minuscules insectes, les oiseaux pétroliers utilisent des clics qui sont dans la plage audible pour les humains ainsi que pour eux-mêmes. Cela signifie que les ondes sonores qu'ils produisent ne sont bonnes que pour détecter des objets plus gros tels que d'autres oiseaux et fruits, peut-être jusqu'à la taille d'un raisin. Mais il est clairement suffisant pour répondre à leurs besoins de navigation sans l'aide de la vue.

Le cliquetis émis par un oiseau pétrolier est le résultat de la contraction de deux ensembles de muscles dans sa syrinx - un ensemble de membranes dans les bronches des oiseaux menant de la trachée aux poumons. Le tissu autour de chaque branche de la syrinx se contracte, repliant une membrane vers l'intérieur. L'oiseau exhale alors une bouffée d'air au-delà de la membrane et contracte le deuxième ensemble de muscles, créant le clic. Il fait les clics en petites rafales de deux à sept sons individuels, prenant des "mini-respirations" au besoin pour déplacer l'air au-delà du mécanisme de clic sans nécessiter une inspiration complète. Les échos reviennent aux oreilles de l'oiseau à différents niveaux de volume et d'intensité.

Plus l'objet est grand, plus les ondes sonores sont déviées. Cela permet à l'oiseau d'identifier la taille, la forme et l'emplacement de l'obstacle. Des clics courts plutôt que des sons forts et prolongés réduisent les interférences entre le son émis par l'oiseau et l'écho qui rebondit, ce qui permet de détecter des objets proches et éloignés.

vignette vidéo

Écoutez l'audio des sons émis par l'oiseau pétrolier.

Le potentiel

Les humains utilisent déjà l'écholocation à portée audible dans certains contextes. Certaines personnes malvoyantes l'utilisent pour se repérer, en cliquant lorsqu'elles se déplacent et en écoutant comment le son est dévié par les objets qu'elles souhaitent approcher ou éviter. Il est également utilisé dans la technologie, généralement pour la navigation sous-marine. Le sonar à basse fréquence de l'oiseau pétrolier pourrait cependant fournir des indications pour des applications supplémentaires, telles que la navigation par drone dans les airs, ou même la chirurgie assistée par robot.

Le mécanisme de l'oiseau pétrolier pour émettre des sons rapides pourrait fournir des informations précieuses pour contrôler la production de sons ou d'autres vibrations dans des spécifications étroites. Cela peut s'appliquer à n'importe quoi, de la création de nouveaux instruments de musique à la transformation du bruit des éoliennes.

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Dernière mise à jour le 24 mars 2020