Le menton allongé du poisson à nez d'éléphant l'aide à chasser dans les eaux troubles en détectant des signaux électriques.

Le poisson à nez d'éléphant Gnathonemus petersii est un poisson d'eau douce qui vit dans les rivières lentes et boueuses d'Afrique. Dans ces eaux troubles et sombres, il est pratiquement impossible d'utiliser la vision pour détecter son environnement. Cela présente un défi pour éviter les prédateurs et trouver des proies.

Les poissons à nez d'éléphant résolvent ce problème en naviguant dans leur environnement avec un sens électrique. Les cellules musculaires modifiées près de la queue du poisson agissent comme un organe électrique qui émet des signaux électriques et génère un champ électrique faible autour du poisson. Lorsque des objets à proximité modifient ce champ électrique, des cellules réceptrices spéciales dans tout le corps du poisson peuvent détecter ces changements dans les signaux électriques. En générant et en détectant activement un champ électrique, le poisson peut cartographier son environnement grâce à un processus appelé électrolocalisation (similaire à la façon dont une chauve-souris utilise le son pour détecter des objets et des proies).

Le menton allongé spécial du poisson à nez d'éléphant, qui donne son nom au poisson, est particulièrement chargé d'électrorécepteurs. Le poisson utilise son menton ou «Schnauzenorgan» un peu comme un humain pourrait utiliser un détecteur de métaux portatif à la plage. Tout en se nourrissant, le poisson nage vers l'avant et balaie son menton d'avant en arrière jusqu'à ce qu'il trouve un objet d'intérêt, qui peut être un ver savoureux ou un insecte enfoui dans la boue. Il s'approche alors de cet objet et utilise son menton pour l'explorer de plus près. S'il s'agit d'une proie, le poisson peut utiliser son menton pour creuser dans la vase. Si l'objet est plus grand ou inconnu, le poisson peut nager tout autour de l'objet et le "scanner" avec son menton et les autres électrorécepteurs sur son corps.

Le grand nombre d'électrorécepteurs permet au poisson de déterminer non seulement la forme d'un objet, mais aussi son volume, sa taille, sa matière et peut-être même la direction à laquelle il fait face. Le poisson à nez d'éléphant peut utiliser les images formées par électrolocalisation pour naviguer dans son environnement, en évitant de heurter des objets lorsqu'il nage tout en chassant des proies plus petites. Ces images ne sont pas parfaitement claires, mais sont comme si quelqu'un de myope voyait un monde flou alors qu'il ne portait pas ses lunettes. Cela n'affecte pas trop le poisson, car les formes et les motifs de base sont tout ce qui est nécessaire pour survivre et prospérer.

Ce résumé a été rédigé par Thomas McAuley-Biasi.

Image: cage ouverte / CC BY SA - Attribution Creative Commons + Partage dans les mêmes conditions
Dernière mise à jour le 24 mars 2020