Le champignon parasite sécrète dans les cigales des produits chimiques modifiant le comportement, ce qui modifie radicalement leur libido.

Introduction

Cela ressemble à une publicité sensationnelle pour un film d'horreur, mais un champignon parasite transforme les cigales en zombies drogués et fous de sexe.

Le champignon, Cicadine Massospora, infecte les cigales avec des produits chimiques qui modifient considérablement leur comportement d'accouplement normal avant de les tuer de manière horrible. Les effets combinés propagent l’infection plus rapidement et plus loin, assurant ainsi la survie du champignon.

La stratégie

Comme tous les êtres vivants, les champignons ont un impératif biologique : se reproduire et disperser leur progéniture. Mais leur capacité à se déplacer est limitée. Ils exploitent donc des espèces plus mobiles.

Cicadine Massospora a développé un moyen complexe pour profiter des cigales. Le champignon reste dormant dans le sol pendant 13 à 17 ans, lorsque des cigales périodiques émergent du sol. En creusant, les insectes ramassent des spores fongiques en chemin.

Le champignon sécrète des produits chimiques dans les cigales. L’un d’eux est un stimulant qui semble stimuler leur libido. Un autre est la psilocybine, un composé également présent dans les champignons hallucinogènes. Les produits chimiques contrôlent le comportement des cigales, les obligeant à faire des choses qui profitent au champignon, mais pas aux cigales.

Normalement, les cigales mâles bourdonnent bruyamment pour attirer les partenaires, et les femelles battent des ailes pour signaler qu'elles sont prêtes à s'accoupler. Mais les cigales mâles infectées par le champignon font les deux. Ils attirent non seulement les femelles mais aussi les autres mâles, de sorte que les deux sexes entrent en contact étroit et sont infectés. Les mâles infectés s'envolent pour propager le champignon à un plus grand nombre de membres de leur espèce.

Les spores fongiques blanches prolifèrent dans l'abdomen des cigales, les remplissant jusqu'à ce qu'elles s'ouvrent et tombent, un phénomène observé par le scientifique Benjamin Banneker dans les années 1700. Mais la perte d'une grande partie de leur corps, y compris leurs organes génitaux, ne ralentit pas l'envie des cigales de s'accoupler, transformant les cigales en ce que les scientifiques décrivent comme des « salières de la mort ». Les spores sont largement dispersées, soit sur d'autres cigales, soit dans le sol, en attendant la prochaine émergence des cigales.

Le potentiel

Les champignons sont à l’origine de nombreux médicaments et enzymes industrielles utiles. La découverte de produits chimiques fongiques capables de modifier radicalement le comportement des animaux pourrait conduire à des avancées similaires, notamment parce que les mêmes produits chimiques qui affectent les cigales affectent également les humains. Chez les humains, ils sont connus sous le nom de composés psychoactifs ou altérant l’esprit. Comprendre la machinerie biochimique qui les fait fonctionner pourrait aboutir à des médicaments et à des traitements qui renforcent ou inhibent leur impact. Cela inspire de nouvelles recherches sur d'autres produits chimiques modifiant le comportement, ainsi que de nouvelles recherches sur les mécanismes d'autres maladies infectieuses qui modifient le comportement des animaux, comme la rage.

Comprendre le rôle que jouent ces produits chimiques parmi les espèces interdépendantes au sein des écosystèmes peut également nous aider à mieux gérer les populations, en les maintenant en équilibre. Ils pourraient même servir de pesticides plus naturels qui empêcheraient les parasites d’infecter les cultures sans utiliser de produits chimiques nocifs pour l’homme ou l’environnement. Et à plus grande échelle, il offre un aperçu de la façon dont les changements de comportement, allant des espèces allant des cigales aux humains, affectent la propagation des infections, afin que nous puissions mettre en œuvre de meilleurs systèmes d’alerte précoce pour un contrôle et une prévention plus efficaces des maladies.

 

Dernière mise à jour le 22 mai 2024