Les muscles de vol de l'abeille mellifère occidentale réchauffent le nid à couvain en se contractant sans mouvement d'aile et en transférant la chaleur aux cellules du couvain.

Les colonies d'abeilles maintiennent la température du nid à couvain entre 33 et 36 degrés Celsius en utilisant le mouvement musculaire pour réchauffer la ruche. Les abeilles, comme de nombreux insectes, ont le sang froid et ont besoin que leur couvain reste dans une petite plage de température pour continuer à se développer normalement. Répondre aux changements de température dans l'environnement, ou la thermorégulation du nid, est le travail des abeilles chauffantes spéciales. Si une abeille chauffante essaie de réchauffer une cellule de couvain individuelle, elle peut appuyer contre le haut de la cellule avec son thorax, ou sa section médiane, pour transférer la chaleur aux jeunes en développement à l'intérieur. De même, les abeilles peuvent également ramper à l'intérieur d'une cellule voisine pour transférer de la chaleur. L'hypothèse principale actuelle dit que le chauffage est accompli en utilisant la contraction musculaire pendant des périodes allant jusqu'à 45 minutes. Les muscles qui se contractent sont les muscles du vol, et le découplage des ailes de ces muscles sépare le mouvement des ailes de l'activité musculaire qui déclencherait normalement le vol; de cette façon, les muscles peuvent se contracter sans bouger les ailes. La chaleur produite par la contraction musculaire réchauffe le corps de l'abeille jusqu'à 44 degrés Celsius, soit environ 10 degrés de plus qu'une abeille normale. La chaleur corporelle transférée aux cellules du couvain peut circuler efficacement autour de la ruche et maintenir une température stable dans l'ensemble de la ruche.

Dernière mise à jour 24 avril 2018