Lorsque les serpents taureaux et leurs proches hurlent pour se défendre, les tissus stimulent le flux d'air lorsqu'ils passent sur une seule corde vocale pour créer une première rafale de son.

Introduction

Un serpent se faufile dans une prairie herbeuse lorsqu'un faucon à queue rousse surgit du ciel pour tenter de l'attraper. En réponse, le serpent laisse échapper un fort beuglement qui lui vaut le nom de "serpent taureau".

Aucun autre genre de serpent n'est connu pour émettre un tel son. Que se passe-t-il?

La stratégie

Lorsqu'un serpent taureau, un serpent gopher ou un serpent des pins (tous membres du genre Pituophis) est attaqué ou effrayé, il fait deux bruits défensifs. Les deux bruits résultent du moment où le serpent force l'air à travers son larynx tout en expirant, de la même manière que les humains ne peuvent parler qu'en expirant.

Les scientifiques ont enregistré les bruits défensifs des serpents taureaux dans une chambre acoustique et analysé leurs caractéristiques. Ils ont découvert que les serpents beuglaient généralement lors de la première ou de la deuxième expiration. Le soufflet est caractérisé par une rafale de son de haute amplitude (plus fort) suivie d'une période plus longue de son de faible amplitude (plus silencieux) et de fréquence constante qui ressemble à un sifflement.

Vidéo : le beuglement du serpent Pituophis

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Les serpents taureaux et leurs proches beuglent en défense, émettant une première rafale sonore qui se transforme en un sifflement de faible amplitude.

Les chercheurs ont découvert que les serpents taureaux sifflaient également lors de leur troisième ou quatrième expiration, qui ressemble à la deuxième partie du soufflet par sa faible amplitude et sa fréquence constante.

Vidéo : sifflement du serpent Pituophis

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Lorsque le serpent expire et force l'air à traverser son larynx, il produit un sifflement que certains confondent avec le son d'un serpent à sonnette venimeux.

Pituophis les serpents ont quelques caractéristiques anatomiques uniques qui aident à créer ces sons. D'une part, ces serpents sont les seuls animaux connus à avoir une seule corde vocale. D'autres animaux ont des cordes vocales appariées constituées de tissu musculaire lisse qui vibrent et se contractent pour modifier la hauteur des sons qu'ils émettent.

Alors que les cordes vocales humaines sont appariées et orientées verticalement, les serpents taureaux et leurs proches ont une seule corde orientée horizontalement sur la partie supérieure du larynx. Le beuglement se produit probablement lorsque l'air circule sur la corde vocale tendue, la faisant vibrer.

Les scientifiques ont également découvert qu'un autre morceau de tissu, appelé la quille épiglotte, avait un rôle mineur dans le soufflet. La quille est un morceau de tissu oblong et rigide qui se trouve dans le chemin du flux d'air et le divise comme un rocher pourrait diviser une rivière en deux cours d'eau. Lorsque les serpents ferment partiellement la bouche, c'est comme si un gros rocher divisant une rivière force l'eau (ou l'air avec les serpents) à suivre des chemins plus étroits. Faire passer plus d'air à travers des chemins partiellement obstrués amplifie le son de l'éclatement initial du soufflet.

Le potentiel

Étudier comment les serpents vocalisent et amplifient leur son pourrait conduire à des dispositifs qui amplifient le son à travers leur structure, par opposition à des moyens électroniques. Les systèmes d'alerte qui alertent les gens des catastrophes naturelles pourraient un jour utiliser des éléments structurels pour transporter efficacement le son plus loin. Ou peut-être pourraient-ils mener à une révolution dans la conception des aides auditives.

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Dernière mise à jour le 12 mai 2022