Les moustaches très sensibles des phoques communs réduisent les vibrations induites par les vortex pendant la nage en raison de leur structure de surface ondulée.

Les moustaches sont des poils sensoriels tactiles que l'on trouve chez presque tous les mammifères. Ils sont généralement plus longs et plus rigides que les poils corporels normaux et poussent vers l'extérieur dans un arrangement ordonné en forme de grille. Chaque moustache est reliée à de nombreuses cellules nerveuses sensorielles à sa base sous la peau. Ces cellules nerveuses peuvent détecter de petites déviations dans la moustache lorsqu'elle interagit physiquement avec son environnement, transmettant cette information au cerveau. Le phoque commun et d'autres mammifères aquatiques peuvent même détecter et analyser les changements de débit d'eau causés par les poissons proies ou d'autres phoques. Avec des moustaches sensibles aux déplacements de 1 μm ou moins, les phoques communs ont besoin d'un moyen de réduire les vibrations des moustaches qui peuvent se produire lorsque les poils se déplacent dans l'eau. Remarquablement, les phoques communs accomplissent cela avec la forme unique de leurs moustaches sensibles.

Un examen plus approfondi des moustaches de phoque commun montre qu'elles ont une structure de surface ondulée ou ondulée. La section transversale de la moustache est une ellipse, mais sa taille change le long des cheveux. Cela crée des pics et des creux tous les 1 à 3 mm le long des cheveux. Normalement, faire glisser un objet bluffant comme une moustache dans l'eau crée des vortex, ou des tourbillons d'eau, qui font vibrer la moustache lorsqu'ils s'éloignent derrière elle. Cependant, la forme de la moustache sur son bord d'attaque modifie l'écoulement de l'eau au-dessus et derrière la moustache lorsque le phoque nage. Le bord d'attaque ondulé de la moustache crée une traînée d'eau tourbillonnante derrière la moustache (également appelée sillage) avec une pression égale de chaque côté et un espace entre la moustache et les tourbillons. Cela réduit considérablement les forces sur la moustache et empêche ainsi les vibrations induites par le vortex. Avoir les moustaches aussi immobiles que possible, même en nageant, permet aux phoques communs de détecter de petits changements dans le mouvement de l'eau. Cela leur donne la capacité de rechercher et de détecter des poissons proies, d'autres phoques ou des prédateurs.

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Image : Murphy CT, Eberhardt WC, Calhoun BH, Mann KA, Mann DA (2013) Effet de l'angle sur les vibrations induites par le flux des vibrisses pinnipèdes. PLoS ONE 8(7) : e69872. doi:10.1371/journal.pone.0069872/

Ce résumé a été rédigé par Leon Wang (Assistant de recherche ASU Biomimicry Center).

Dernière mise à jour le 26 septembre 2017